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Qu’est-ce que le cancer du poumon ?

Le cancer du poumon (carcinome pulmonaire ou bronchique) a pour origine les cellules de la muqueuse des voies respiratoires (bronches) ou des alvéoles, à partir desquelles des tumeurs malignes se développent. Le cancer du poumon est le cancer le plus fréquent chez l’homme; les femmes sont moins souvent touchées, bien qu’elles soient chaque année de plus en plus nombreuses à en être victimes. Comme pour plusieurs autres maladies pulmonaires, le tabagisme (également passif) en est la principale cause. Certains types de cancer (cancers bronchiques à petites cellules) évoluent très vite et forment rapidement des métastases.

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Causes, risques et prévention

Le tabagisme cause près de 85 pour cent de toutes les tumeurs malignes pulmonaires. D’autres causes de cancer du poumon sont le tabagisme passif, l’amiante, la pollution atmosphérique par les particules fines et le rayonnement radioactif.

La meilleure prévention contre le cancer du poumon est d’arrêter de fumer.

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Symptômes et conséquences

Le cancer du poumon reste longtemps indécelable. Lorsque des symptômes tels que la toux du fumeur, des expectorations sanguinolentes et des douleurs thoraciques surviennent, la tumeur est souvent déjà à un stade avancé. Par conséquent, le cancer du poumon n’est souvent diagnostiqué que lorsque des tumeurs secondaires (métastases) se sont déjà formées.

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Diagnostic

Le premier examen à visée diagnostique pratiqué est la radiographie de la cage thoracique (thorax). Les tomodensitomètres (CT) permettent également de visualiser de petites tumeurs dans les poumons. L'examen visuel de l'arbre bronchique (bronchoscopie) avec biopsie et la recherche de cellules cancéreuses dans le mucus expectoré constituent les méthodes secondaires visant à confirmer le diagnostic.

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